Amanecer cosmico desierto Atacama ChileEn una mañana de mayo, dos camionetas pasaron por la tranquila ciudad de San Pedro, en el desierto de Atacama, Chile y se dirigieron hasta una ladera de la montaña en un camino de tierra. Era 1994, y los cinco hombres en el interior de los camiones estaban en una misión peculiar: encontrar el más alto, más seco, el lugar más plano en el planeta.

Ya habían pasado una semana y media explorando otras localizaciones en el desierto de Atacama, en el lado argentino del desierto. Ahora, guiados por un mapa obtenido de los militares chilenos por uno de los hombres, un astrónomo chileno llamado Hernán Quintana, estaban buscando una ruta hacia la meseta de Chajnantor, a 16.400 pies, casi tan alto como los dos campamentos base que sirven a los escaladores del Monte Everest.

Con las montañas de los Andes formando una barrera para las nubes encima de la recopilación del Amazonas, al este, y los vientos del Pacífico al oeste recogiendo un poco de humedad a medida que pasan a través de la fría Corriente de Perú (antes llamada la Corriente de Humboldt), el desierto de Atacama es conocido por ser uno de los lugares más secos de la Tierra, con menos de media pulgada de lluvia al año en promedio. La lejanía del desierto y la inospitabilidad, con el aire ideal para la observación del cielo nocturno ya había atraído a varios proyectos de telescopios grandes y multinacionales.

En su mayor parte, estos fueron diseñados para ver la fracción del cosmos en longitudes de onda visibles, para la óptica porción del espectro de luz que el ojo humano puede ver. Quintana y sus compañeros exploraban un lugar para otro tipo de telescopio, uno diseñado para penetrar la cortina de polvo y gas que envuelve las galaxias, girando en torno a las estrellas, y se extienden a través de las extensiones del espacio interestelar. El proyecto requeriría unos 20 años y más de un billón de dólares para su diseño y construcción.

En primer lugar, sin embargo, tenían que encontrar el lugar correcto.

Los objetos en el universo iradian energía en diversas longitudes de onda, dependiendo de qué tan caliente o frío son. La explosión de las supernovas, por ejemplo, son extremadamente calientes; además de la emisión de luz visible igual a la de miles de millones de soles, liberan onda corta, rayos X de alta energía y rayos gamma, detectables por los telescopios especializados como Chandra Observatorio de Rayos-X basado en el espacio de la NASA. Hacia el extremo opuesto más frío del espectro están los cometas y asteroides, que arrojan longitudes de onda infrarrojas más de lo que nuestros ojos y nuestros telescopios ópticos pueden ver.

Gran parte del universo es más frío aún. Las nubes de polvo y gas de lo que están hechas las estrellas son sólo ligeramente más caliente que el cero absoluto de la temperatura a la que los átomos llegan a un punto muerto. El nacimiento de los planetas se produce en contextos similares, sembradas por los fragmentos de polvo y gas que se agrupan dentro de la niebla arremolinándose que gira alrededor de las estrellas recién nacidas.

En la década de 1960 los astrónomos que intentaban penetrar en este «universo frío» rápidamente se dieron cuenta de lo difícil que era utilizar antenas terrestres para detectar las longitudes de onda en el rango milimétrico y submilimétrico, incluso más que de infrarrojos. Su primer problema era cómo hacer frente a una gigantesca cantidad de estática.

A diferencia de la luz visible, que viaja a través de la atmósfera del planeta sin mucha interferencia, milimétricas y submilimétricas ondas son absorbidas y distorsionadas por el vapor de agua, que emite radiación en la misma banda del espectro, la adición de ruido terrenal a las ondas que llegan desde los cielos. Milímetros y ondas submilimétricas también llevan mucha menos energía que la luz visible es así, que produce una señal débil incluso en una fuente de radio con una enorme área de recolección.

La solución que los científicos idearon era la concertación de varias antenas en un arsenal en un sitio con aire muy seco, la combinación de sus señales de manera que funcionaban en conjunto como un solo telescopio. Por la década de 1980 varios arrays pequeños estaban operando en Japón, Francia, y en los Estados Unidos, en Hawai y California. Pronto los avances tecnológicos han permitido contemplar un conjunto de radio mucho más grande, una lente enorme, con mucha más resolución desde un lugar que disponga de energía se podría encontrar que fuera alto y lo suficientemente plano para ampliar la distancia entre las antenas de millas enteras.

Y si los platos eran portátiles, la distancia entre ellos se podría ajustar para cambiar la sensibilidad del telescopio para revelar los detalles finos. Situado lejos, podrían acercarse para centrarse en un objetivo pequeño, como un disco de polvo alrededor de una estrella. Agrupar las antenas tendría el efecto de reducir el zoom, lo que sería útil para obtener imágenes de objetos de gran tamaño como una galaxia.

La búsqueda de un lugar ideal para un telescopio de este tipo, los grupos de investigación de Europa, Japón y los EE.UU. se reunieron en el desierto de Atacama.

Desierto Atacama Chile
Fuente original (en inglés):

Traducido por: RadioMixco.info. Nuestras disculpas por los errores de traducción que puedan haber.

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